阑尾可能具有重要的生物学功能

阑尾可能具有重要的生物学功能

进化课上你们学到的第一件事就是人体具有很多无作用的器官,例如阑尾,智齿以及尾骨等等。这些器官之所以不再具有功能是因为我们相比祖先适应了更为先进的生活方式。

然而,尽管智齿还是不时地令我们疼痛,但我们的阑尾却不仅仅是一个摆设。最新一项研究显示,阑尾事实上具有十分重要的生物学功能。

来自Midwestern大学的研究者们对1100万年以来人类阑尾的不断消失与出现的过程进行了追踪,希望找到导致其反复出现与消失的进化压力。他们发现:阑尾在历史上共演化了至少29次,或者甚至41次。其中仅仅有12次消失不见。

“数据有力地证明了阑尾在进化上出现的次数比消失的次数要多”,研究者们说道:”因此,我们能够轻易地证伪’阑尾属于无用器官’这一观点”。

那么,阑尾反复出现的意义何在呢?

目前对于阑尾有着十分常见的观点:阑尾是远古人类某个器官退化后保留的剩余部分。阑尾消失的原因可能是为了防止其不断发炎造成的身体伤害,但又不至于将整个器官丢弃。换句话说,我们保留阑尾的原因不是它有多么重要,而是没有必要完全丢弃。

但如果阑尾确实有其存在的意义呢?

几年来,研究者们不断寻找着阑尾可能具有的生物学功能,其中最主流的观点是其能够吸引有益的肠道微生物定居,从而防止感染的发生。

2012年一项研究证明了这一观点,他们发现没有阑尾的人群患艰难梭菌腹泻的几率是对照人群的4倍。

而如今Midwestern大学的研究者们从另一角度同样证明了这一观点。首先,他们收集了几百亿年来533个哺乳动物物种中阑尾的存在与否以及其相应的肠胃与环境方面的线索。经过进化树分析,他们发现阑尾从进化出现的那时起,就再也没有消失过。之后,研究者们分析了若干环境因素对其的影响,包括物种的社交行为,饮食,栖息地以及局部的气候因素等等。结果显示,具有阑尾的物种其盲肠区域的淋巴组织数量明显高于不具有阑尾的物种。这表明阑尾的存在对于免疫系统的维持具有重要的意义。

因此,在不清楚阑尾的具体生物学意义的情况下,我们不要贸然手术切除。

相关结果发表在《Comptes Rendus Palevol.》杂志上,点击左下角阅读原文。

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